HAYIDION The Prizmah Journal

Core Rabbinic Sources on Kavannah

by James Jacobson-Maisels Issue: Tefillah

Brakhot 30b

Rabbi Eliezer said: A person should always evaluate himself. If he is able to concentrate [lekhavven et libo], then he should pray. But if he is not able to, he must not pray.

ברכות ל:

והאמר רבי אליעזר: לעולם ימוד אדם את עצמו, אם יכול לכוין את לבו - יתפלל, ואם לאו - אל יתפלל!

Bavli Brakhot 31a

Our Rabbis taught: One should not stand up to say tefillah while immersed in sorrow, or idleness, or laughter, or chatter, or frivolity, or idle talk, but only while still rejoicing in the performance of some religious act.

תלמוד בבלי מסכת ברכות דף לא עמוד א

תנו רבנן: אין עומדין להתפלל לא מתוך עצבות, ולא מתוך עצלות, ולא מתוך שחוק, ולא מתוך שיחה, ולא מתוך קלות ראש, ולא מתוך דברים בטלים אלא מתוך שמחה של מצוה.

Tur, Orakh Chayyim, Sec. 1

Whether much or little, as long as he directs (kivven) his heart in his supplications. For better a little with kavvanah then much without kavvanah.

טור, אורח חיים, הלכות הנהגת אדם בבקר, סימן א

א’ המרב’ וא’ הממעיט ובלבד שיכוין לבו בתחנוניו כי טוב מעט בכוונה מהרבות בהם שלא בכוונה.

R. Jacob Emden, Siddur Beit Ya’akov, Foreword

The essence and foundation of prayer is the purification and clarification of the heart and the cleansing of the mind. Thus is the service of the heart beloved.

ר׳ יעקב עמדין, סידור בית יעקב, הקדמה עמ’ ו.

לכן עיקר ויסוד התפילה היא טוהר וזוך הלב ונקיות המחשבה שכן היא עבודה שבלב חביבה.

Mekhilta d’Rashbi 23:25

“You shall serve the Lord your God” (Ex 23:25), this is prayer. Thus it says “serving Him with all your heart (Deut. 11:13). What is the service of the heart? Say it is prayer.

מכילתא דרבי שמעון בר יוחאי פרק כג:כה

ועבדתם את ה’ אלקיכם זו תפלה וכן הוא אומר ולעבדו בכל לבבכם (דב’ יא יג) איזו היא עבודה שבלב הוי אומר זו תפלה.

Sifre Deut., Ekev, 41

Another interpretation: “To serve Him” (Deut. 11:13) this is prayer. You might ask: Is it prayer or is it bringing sacrifices (avodah)? The verse comes to teach you “with all your heart and with all your soul.” Are there sacrifices (avodah) with the heart? Behold the verse teaches “to serve Him” this is prayer.

ספרי דברים פרשת עקב פיסקא מא

דבר אחר ולעבדו זו תפלה אתה אומר זו תפלה או אינו אלא עבודה תלמוד לומר בכל לבבכם ובכל נפשכם וכי יש עבודה בלב הא מה תלמוד לומר ולעבדו זו תפלה.



Mishnah Brakhot 5:1

One should not stand up to say tefillah save in a reverent frame of mind. The pious men of old used to wait an hour before praying in order that they might concentrate their thoughts upon their father in heaven. Even if a king greets him [while praying] he should not answer him. Even if a snake is wound round his heel he should not break off.

משנה מסכת ברכות פרק ה:א

אין עומדין להתפלל אלא מתוך כובד ראש חסידים הראשונים היו שוהים שעה אחת ומתפללים כדי שיכונו את לבם למקום אפילו המלך שואל בשלומו לא ישיבנו ואפילו נחש כרוך על עקבו לא יפסיק.

Mishnah Brakhot 2:13

Rabbi Shimon says: Be careful about reading the Shema and about prayer. And when you pray, don’t make your prayer keva [fixed]; instead make it a plea for compassion [rahamim] and grace [tahanunim] before God, blessed is He. As it says (Joel 2:13), “For he is gracious [hanun] and compassionate [rahum], slow to anger, abounding in kindness, and he will renounce punishment.” (Avot 2:18)

משנה מסכת אבות פרק ב:יג

רבי שמעון אומר הוי זהיר בקרית שמע ובתפלה וכשאתה מתפלל אל תעש תפלתך קבע אלא רחמים ותחנונים לפני המקום ברוך הוא שנאמר (יואל ב’) כי אל חנון ורחום הוא ארך אפים ורב חסד ונחם על הרעה ואל תהי רשע בפני עצמך.

Mishnah Brakhot 4:4

Rabbi Eliezer says: One who makes his prayer keva [fixed]—his prayer is not tahanunim [supplication, prayer for compassion].

משנה מסכת אבות פרק ד:ד

רבי אליעזר אומר העושה תפלתו קבע אין תפלתו תחנונים.

Talmud Brakhot 29b

What is “keva”?

[1] Rabbi Ya’akov bar Iddi said in the name of Rabbi Osh’aya: Anyone whose tefillah seems like a burden to him.

[2] The rabbis said: Whoever doesn’t say it in the language of tahanunim.

[3] Rabba and Rav Yosef both said: Whoever isn’t able to say something new in it. (Rabbi Zeira said: I am able to say something new in it, but I worry that I may become confused.)

[4] Abbaye bar Avin and Rabbi Hanina bar Avin both said: Whoever does not pray with the glimmering of the sun [i.e., sunrise].

תלמוד בבלי מסכת ברכות דף כט עמוד ב

רבי אליעזר אומר: העושה תפלתו קבע וכו’ מאי קבע? אמר רבי יעקב בר אידי אמר רבי אושעיא: כל שתפלתו דומה עליו כמשוי; ורבנן אמרי: כל מי שאינו אומרה בלשון תחנונים; רבה ורב יוסף דאמרי תרוייהו: כל שאינו יכול לחדש בה דבר. אמר רבי זירא: אנא יכילנא לחדושי בה מילתא, ומסתפינא דלמא מטרידנא. אביי בר אבין ורבי חנינא בר אבין דאמרי תרוייהו: כל שאין מתפלל עם דמדומי חמה.

Go To the Next Article

A Vision of Tefillah Education

The most effective way for schools to teach and practice prayer, the author claims, is as a method of......


Log in or register to post comments


Most day schools are committed to cultivating Jewish prayer, tefillah, as a spiritual practice. In practice, they often find the obstacles formidable: lack of curriculum, knowledgeable and passionate prayer leaders, student interest, awareness of goals, to name a few. Articles here aim to help schools clarify their approach and strengthen the educational bases of school tefillah.

Click here to download the PDF and printer friendly version of this issue of HaYidion